• Google Earth的發展歷史

    4 7 月 2020 時報出版

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    Google Earth技術的基礎開始於二十世紀九○年代末,一群程式設計師為了開發3D遊戲軟體庫,便致力於圖形技術研發。一九九九年,這群人創造了Keyhole衛星圖像公司,運用一個可旋轉、可放大縮小的地球薄膜做為平臺,結合政府及商業公司提供的影像,開始展開收費式營運的商業模式,但收費模式難以擴大市場,公司不久後就資金短缺,導致員工紛紛離職。

    故事並未就此畫下句點,二○○三年,美國宣稱伊拉克擁有大規模殺傷性武器,不顧聯合國反對,執意發動伊拉克戰爭;戰爭行動期間,國際媒體運用Keyhole的衛星影像報導戰事,此舉讓Keyhole的能見度大為提升,甚至促使美國中央情報局轄下的風險投資公司,撥出資金注入極度缺錢的Keyhole。

    二○○四年,Google公司宣布收購Keyhole,並於二○○五年六月推出了Google Earth系列軟體。地圖服務一推出就大受歡迎,Google雖有所準備,但還是措手不及。這個服務的魅力,一部分在於偷窺,一部分在於實用。現在能看到自己的房子、鄰居的房子、男友家、女友住所,甚至金正恩(朝鮮領導者)的房子,實在令人難以抗拒。

    Google Earth是第一個可以在瀏覽器中使用的網上全球地圖,並且是首次透過網頁瀏覽器免費提供基於圖像的全世界視圖。英國廣播公司報導的標題是<Google Earth提供了全新的視角>,而《連線》雜誌報導的標題是<Google Earth正在改變我們看待世界的方式>。《麻省理工科技評論》雜誌寫道:「即使從表面上看,Google Earth也比舊的交互式地圖網站先進得多。令人驚嘆的衛星視圖,以及無須等待頁面刷新就可以朝任何方向拖曳地圖的能力是最明顯的進步。」

    Google Earth的功能在發布初期並無太大調整,僅加強美化介面,最關鍵的變化是Google將其定義為免費軟體,這種使用無門檻的舉措,促使近年Google Earth的快速普及,並搖身一變成為網路世界上熱門的地圖瀏覽兼廣告平臺軟體。Google Earth經過多年的資料更新和擴大,累積了三十餘年的歷史圖像和科學數據集,這些資料已經到驚人的二十Pb(1Pb=1000Tb)的地理空間數據。

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    ◎更多精彩內容,請見:《Google Earth全功能實作

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