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  • 挖鼻孔會害死人嗎?114+1個荒謬又有趣的科學問答題


    2 十月 2016 新樂園

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    不管是什麼樣的商品,加句「根據科學統計」就多了說服力。

    不管是什麼樣的報導,加句「科學證據指出」就能讓讀者放心。

    科學讓人信服,使我們確信自己接收到的資訊正確無誤、有所根據。有科學背書的事物就像奇幻小說裡魔法師包包裡的商品,即使不為人熟悉,也有它蠱惑人心的神秘力量。

    但科學到底是什麼?
    我們相信的,又是什麼呢?
    難道,只是一群科學家坐在實驗室裡統計出的數字嗎?
    難道,科學只屬於一群特定的聰明人嗎?

    不,科學其實深入人們的日常生活,在你吃飯喝水之時,在你坐下又站起來的肌肉用力之間,在你呆望著天空,或喝著水果茶時的靈機一動裡。
    真正的科學人不只會在實驗室裡,還會沒事上網當當鄉民,解決各種神奇小問題。

    受到大眾愛戴的《新科學家》週刊(New Scientist)創刊逾一甲子,始終站在科學發展與新知的浪尖上。他們明白科學除了兢兢業業,也必須面向大眾,這也是為什麼《新科學家》有個長期經營,連四歲小孩也能提問的互動專欄,集結了各路專業人士與素人的問與答。

    以下是幾則人們總是愛問,在這專欄裡引起熱烈討論的問題,看似小,看似無用,但實際上挖掘出了與人類身體機能、健康和材料運用相關的大問題:

    Q.為什麼年紀越大越容易胖,減肥也更難?
    安迪.葛瑞維里厄斯(Andy Gravelius)

    A:
    說到人體的脂肪組織,實在牽涉很多細節,至今我們依然不甚了解脂肪究竟儲存在身體的那些地方。然而,脂肪組織的變化很大,有些人身上就是比別人多了些麻煩的脂肪。其中一個原因是人類在近期演化過程中,透過天擇作用產生了許多累積成熟脂肪的方式。如果住在寒冷地區,人體就需要一層脂肪,然而這層脂肪如果出現在熱帶居民的身上,恐怕會是致命的威脅。相反的,居住在熱帶、食物來源不穩定地區的原住民,就必須把脂肪儲存在腹部、臀部或大腿外側,就像駱駝把脂肪儲存在駝峰一樣。嬰兒和成人體內的脂肪有功能上的差異。嬰兒體內的棕色脂肪是一種特化的脂肪組織,體溫過低時可以發揮中和效用,至於少年體內的脂肪,則很快就被代謝做為生長和活動所需的能量來源。然而,成年人腰間的贅肉是備著以便面對生殖需求、環境嚴苛和遭遇飢荒,急於消除這些脂肪恐怕是不智之舉。

    我們要知道:脂肪存在有它的道理,我們不應該這樣毫無感激之意的急著把它們消滅。脂肪攸關能量儲存、轉換和代謝,也具有精微的內分泌功能,影響著代謝系統和生殖系統,而且不同人種,甚至每個個體身上的脂肪都不一樣。說真的,不管你是因為厭食還是因為太胖才想消除脂肪,除去它們簡直是一種暴殄天物的行為。

    瓊.瑞奇菲爾德
    來自南菲,西薩莫塞特

    女人的更年期是一種演化上的優勢,這樣祖母/外婆才有時間照顧孫子。如果你接受這件事,那你應該不難想像,這些老太太們身上需要有脂肪助她們度過食物匱乏的時刻,必須儲存以備不時之需的能量。在遠古時代,整個家族裡最後一個吃飯的一定是老人,食物的供給由身強體健的男女主人負責控制。如果這個推論是對的,就能解釋為什麼人老的時候身體新陳代謝的機制能這麼有效率的儲存脂肪,而減肥又為什麼那麼困難。相同的演化歷程也能夠說明老人的睡眠模式為什麼會像是日夜顛倒,因為過去他們得趁著白天有其他人負責守衛的時候打盹,到了夜晚必須保持警醒,保持篝火不滅,還要注意捕食者的動靜。
    唐.傑威特(Don L. Jewett)來自美國舊金山,加州大學

    Q.礦泉水為什麼會過期?

    我買了一瓶註明水源已經有三千年歷史的礦泉水,卻還是有「保存期限」,到期時間是兩年後。如果這泉水已經有三千年的歷史,那重新裝進密封罐保存就沒有意義了吧?

    路易士.史密斯(Lewis Smith)
    來自英國格拉摩干

    A:
    礦泉水流經許多岩層,每一層都有不同效用。據說有些溶解在水裡的礦物質,可以改變水喝起來的口感,而且對健康也有好處,所以大家趨之若鶩。
    岩石上面的小孔洞作用就像過濾系統,可以濾掉生物汙染物這類的大型分子。所謂的保存期限,是礦泉水商認為礦泉水在離開裝瓶工廠的無菌環境之後,能夠維持無污染物狀態的時間。

    如果礦泉水裝在塑膠瓶裡,那麼保存期限可能是以「塑膠組成成分多久會受汙染」的時間來訂定。塑膠受汙染後,會連帶影響水的味道。

    約翰.湯普森(John Thompson)
    來自英國,倫敦

    瓶裝礦泉水之所以會有保存期限,不是礦泉水有保存期限,而是裝礦泉水的容器有保存期限。多數礦泉水或泉水都是以聚對酞酸乙二酯瓶來包裝,水瓶製造的過程中,可能會有含銻的微量催化劑或塑化劑殘留在瓶身中,隨著時間過去,這些物質會逐漸從瓶身滲出,溶到水中。
    所以說,為了避免這種狀況,最好使用禁得起時間考驗的玻璃瓶。

    羅伯.大衛斯(Rob Davids)
    來自澳洲新南威爾斯,聖艾夫斯

    真正的「純」水不會分解,也不會突然就變質。然而食物或飲料的製造商為了保護自己,必須打上所謂的保存期限。塑膠瓶放置過久,塑膠有可能分解、封條可能降解,就會讓細菌趁隙而入,汙染了瓶中水。

    說到有三千年歷史的泉水,其實我們喝的水,可能已經以水分子的形態存在了幾百萬年之久。水的重點在於純度,而不在於年份,擁有三千年歷史的地下水層可能已經濾去了所有的有機質,但水中還是有可能溶有對人體有害的化學物質,像是砷。

    賽門.艾佛森(Simon Iveson)
    來自澳洲新南威爾斯,梅非

    在這兩則問答裡,我們可以看見一個小小的,充滿好奇心的提問,是怎麼扭轉了人們的既定觀念、跳脫了常規邏輯的思考迴路。人們總是認為胖是不好、不健康的,總是苦惱於瘦不下來,但其實脂肪有它存在的道理,是隨人年齡漸長的生理所需而囤積,而且是長久演化下的成果。「瘦不下來」原來不是自己的錯,而是原本就不容易瘦下來。而礦泉水會過期的原因,竟然不是「三千年的水」本身有問題,而是裝水的容器有它自身的保存期限。原來,真正問題點的不在我們原先關注的原因,而在與它相關的其他因素上,而我們一開始就放錯了重點。

    無關腦容量多少、年齡,也無關學歷,聰明人之所以聰明,在於他們不會麻痺於日常生活這汪溫暖又無波的海洋,能夠跳脫大家習以為常的現象去發現問題、解決問題,這也是科學的起點。只要勇於提問,這些大大小小、稀奇古怪的疑問就會挑戰你的常識,轉動你的腦袋,顛覆你的世界。而這,也是觸發人們嶄新想法,開創新方向的重要關鍵。

     

    本文授權刊登自新樂園/ 《新科學家》週刊/策畫《挖鼻孔會害死人嗎?114+1個荒謬又有趣的科學問答題

    圖片來源:401711

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